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天呀! ICQ居然还活着,还欢庆了 20 周年!

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这是一个两年前的旧闻…… icq的官网地址是:https://icq.com

是的你没有看错,已经 20 年了,老牌即时通软件 ICQ 仍然建在,就在本月欢庆 20 周年。今天,如果你还没忘记 ICQ 的帐号与密码,可以下载 ICQ 的手机版或电脑版登入看看,将会惊讶地发现还是可以连,联络人清单也都还在。

在这个时代,人们使用着 LINE、Telegram、Slack、Skype、QQ、Whatsapp、微信、Facebook Messenger 等五花八门的即时通软件,有一点“资深”的人甚至还记得 MSN,但是现在很多人恐怕已经遗忘了 ICQ 甚至是从来没有听过 ICQ 这第一代的即时通软件。

笔者今天就来讲古,毕竟鉴往开来,下一个好用的新科技,也许可以从 ICQ 的历史得到启发。首先,一开始 ICQ 是以色列特拉维夫的 Mirabilis 公司,由几名以色列青年:Yair Goldfinger、Sefi Vigiser、Amnon Amir、Arik Vardi 以及 Arik 的父亲 Yossi Vardi 在 1996 年 11 月发明的,这个软件在那几年内变成市场霸主,一直流行到 1999 年 Microsoft 推出 MSN Messenger(就是在亚洲我们俗称的 MSN),才渐褪风华。

这个发明在当年算是石破天惊的创意,现代的社会新鲜人可能难以想像,这构想到底有什么特殊的?这就得先了解当年的时代背景。在 1996 年,当时的个人电脑才刚从“用 DOS 开机完再执行 Windows 3.1”的时代,进入 Windows 95(一口气开机进到桌面)的时代,PC 还没普及到家家户户,桌上型电脑还是大宗,笔记本电脑还很高贵也不成熟,很多大学生们还是带着软盘去学校的电脑教室做作业。

通讯技术方面,传统手机尚未普及、互联网才开放民用没几年,当时主要是用 33.6kbps电话拨号上网;网络呢?当时的网络上还没有 Google 概念的现代搜索引擎,而是依赖人工登录,类似电话簿黄页的“搜索网站”,例如 Yahoo、Gaia、Lycos、 Openfind 、蕃薯藤等;网络技术细节方面,www 网页主要还是功能有限的静态网页技术,动态网页技术还很原始且缓慢(cgi),做个网页聊天室就很不简单了,此外除了今日大量使用的 www 网页服务外,还有 email、news、ftp、telnet、irc、gopher(这应该没多少人知道了)等服务,不同服务得用不同的软件,不像今天几乎都被包装成浏览器可以执行的网站了。

好吧,知道当时的时代背景还是这么的“原始”以后,让我们来思考一个现代很简单的事务:你想要即时联络朋友去上某个网站,该如何达成?现在我们会直接用即时通贴链接给朋友,这非常地容易,然而当年无法这样做。你不透过电话甚至亲自跑到他面前,就无法确定他现在的状况:有没有在电脑前面?是睡还是醒?就算对方有在上网,也没有办法在网络上“呼叫”到他,唯一的线上手段恐怕只能发个 email,然后祈祷对方刚好有打开邮件软件,顺便赶快回信,当然这样还不如直接打电话还比较快。

提供服务持续创新

当时两个人要在网络上找到彼此可就是一件大难事,于是 ICQ 带来了一场通讯革命。ICQ 的命名就反应了这件事:它是“I-seek-you”的谐音,只要跟朋友或者家人一起注册了 ICQ 彼此交换好号码(ICQ 的帐号是用号码,类似电话号码的概念,而用 email 当帐号始自 MSN Mesenger),以后只要电脑开机上网,就算在不同的都市、不同的国家,就可以方便地在网络上互相找到对方,开始对话、交换链接、档案,分享发现到的有趣网站等。

ICQ 在互联网普及的早期大成功以后,1997 年开始,其他公司也陆续提出自己开发的即时通软件。比较知名的有 AOL Instant Messenger、Yahoo Messenger,然后是 Microsoft 的 MSN Messenger(引入表情图案代换)。ICQ 最鼎盛的时候是 2001 年,全球有 1 亿名使用者,此后 MSN 就渐渐取代了 ICQ 的市场地位,变成最多人使用的即时通,ICQ 在亚洲也就渐渐地被众人遗忘。

那 ICQ 究竟去哪里了呢?首先是在 1998 年,ICQ 的公司 Mirabilis 被 AOL 以 2.87 亿美元购并,然后在 2010 年,AOL 又以 1.87 亿美元,把 ICQ 转卖给俄罗斯的 Digital Sky Technologies 公司,同年 9 月,该公司又改名为 Mail.Ru 集团。在 2000 年代,虽然 ICQ 面对激烈竞争,在许多国家都流失大量使用者,但它仍然在俄语系国家非常流行。

此外,在 Mail.ru 收购 ICQ 后,把它加以现代化,增加许多现代的即时通软件有的功能,也提供了手机等移动设备用的 App,ICQ 在“移民”俄罗斯后,最低潮时在 2013 年,使用者数量跌至只剩1,100 万,但隔年又开始上升至今。今年 3 月,桌面版的 ICQ 还变成了开放源代码软件,被放上了 github。现代的 ICQ 已经就跟各大即时通软件一样,一样有着视频通话、贴图等功能,今年还新增了“3D 动态面具”功能,在视频通话时,可以自动给自己的脸“戴上”面具,这个面具还会随着头部移动,增加隐密性或者趣味性。

这 20 年间,多少的网络服务兴起又衰败到结束营运,能像 ICQ 这样一路走来,能对使用者始终“不离不弃”的没有几个,连曾经打败 ICQ 的 MSN 也早走入了历史。创造一个新服务可能很容易,但要提供永续服务,还要能持续创新,可就不简单了。你是不是得到启示了呢?

New ICQ for Windows

Happy 20th birthday, ICQ!

ICQ – Free video calls & chat

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